Jane Austen, una autora indie en la Inglaterra de la Regencia

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Inglaterra, 1811. El rey Jorge III, con sus facultades mentales mermadas a consecuencia de una grave enfermedad hereditaria, es inhabilitado por el Parlamento para ejercer como monarca. Al trono accede, como regente, su hijo Jorge, Príncipe de Gales. Se inicia, así, el denominado Período de Regencia.

Ese mismo año se produce otro importante acontecimiento; uno que marcará la historia de la literatura: Jane Austen publica su primera novela, Sentido y sensibilidad. Pero además de escribir uno de los grandes clásicos del género romántico, Austen demuestra tener dotes emprendedoras. ¿La razón? La mencionada obra es fruto de la autopublicación.

Si bien es cierto que en principio recurrió a esta vía tras la desilusión y rechazo previo por parte de varias casas editoriales, su experiencia con la misma fue tan satisfactoria, que la elegiría para tres de las cuatro novelas que publicó en vida: la citada Sentido y sensibilidad, Mansfield Park y Emma1«Orgullo y prejuicio» fue la única novela que publicó a través de la denominada edición tradicional (le vendió los derechos a Thomas Egerton por 110 libras. A modo de curiosidad, si hubiese optado por la autopublicación, se calcula que habría cuadruplicado esta cifra).. Pero antes de seguir profundizando en el tema, un pequeño apunte.

En la publicación en comisión —la modalidad escogida por Jane Austen—, el autor conservaba los derechos y asumía el total de los costes de la edición, publicación y marketing del libro, al igual que ocurre hoy en día con lo que se conoce como autopublicación. Así, el editor no corría riesgo económico alguno en caso de que las ventas fuesen nulas, limitándose a ejercer como mero distribuidor, todo ello previo pago del autor por servicios prestados. Además, se embolsaba una comisión equivalente al 10% de las ganancias.

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Volúmenes originales de la primera tirada de Sentido y sensibilidad (1811).

Thomas Egerton era una de esas personas que, en el Londres de la época, se dedicaba al mundo de la edición. Al frente de la Military Library, en 1811, y gracias a la mediación del hermano de Jane2En aquella época, en la que el papel de madre y esposa era una prioridad, toda mujer que deseara ver sus obras publicadas se veía obligada a recurrir a un familiar masculino para que éste la representara en la firma del contrato, ya que a ella no se le permitía ejercer tal derecho. Por este motivo, muchas autoras lo hicieron de forma anónima o escondidas detrás de un seudónimo, como fue el caso de Jane Austen., Henry, aceptó publicar una tirada de 750 ejemplares3Hecho un tanto arriesgado, si se tiene en cuenta que una tirada media habitual no superaba los 500 ejemplares. de Sentido y sensibilidad. Eso sí, tras el abono de 460 libras esterlinas, un dineral para las rentas de entonces. El propio Henry y su mujer, la Condesa Eliza de Feuillide, fueron quienes corrieron con todos los gastos, dado que Jane no contaba con ingresos y no podía asumirlos.

Dividida en tres volúmenes —como también lo estarían Mansfield Park y Emma— y firmada bajo el seudónimo de A Lady, su lanzamiento se produjo el 30 de octubre, promocionándose ésta en la gaceta The Star. Su precio de salida se fijó en 15 chelines.

A lo largo de todo el mes de noviembre, el libro se publicitó mediante diversos anuncios en los periódicos con reclamos como “novela extraordinaria” o “novela popular”.

A pesar del éxito inmediato y de incluso agotarse los ejemplares a los pocos meses, las ganancias para Austen fueron de tan solo 140 libras; beneficios que reinvertiría en la propia novela, ya que en octubre de 1813 saldría a la calle una segunda edición de Sentido y Sensibilidad.

Al año siguiente, con Orgullo y prejuicio ya en circulación, «el autor de Sentido y sensibilidad», como se conocería a partir de entonces a Jane Austen4Su nombre nunca llegó a figurar en las novelas., recurrió de nuevo a Egerton y a la autopublicación. Así, en 1814 vería la luz Mansfield Park a un precio de 18 chelines, tal como anunciaban la gaceta The Star, el 9 y 14 de mayo, y The Morning Chronicle, el 23 y 27 del mismo mes.

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Portada de la primera edición de Mansfield Park (1814).

Los volúmenes estaban encuadernados con cartulina en tono azul grisáceo, con el lomo revestido por una tira de papel blanca, y tripas en color marrón grisáceo. Por su parte, los acabados interiores no eran de buena calidad, dado que Thomas Egerton, encargado también de la impresión, se la encomendó a dos tipógrafos diferentes y, por tanto, no presentaban uniformidad. Además, el texto mostraba evidentes faltas ortotipográficas y gramaticales.

Aun así, las 1250 copias de Mansfield Park se agotaron a los seis meses, siendo sus principales compradores, al igual que los de Sentido y sensibilidad, bibliotecas ambulantes y pudientes aristócratas. Esto le reportó a Jane unas ganancias de 350 libras.

Para Emma —y nuevamente tras la intermediación de su hermano Henry— decidió confiar la autopublicación a John Murray, editor de la revista literaria The Quarterly Review, quien gozaba de reconocido prestigio entre sus colegas de Londres; además de contar en cartera con importantes autores de la época. Se desconoce el motivo de este cambio, aunque las hipótesis más barajadas sostienen que pudo deberse a la negativa por parte de Egerton a publicar una segunda edición de Mansfield Park o a que éste no le ofrecía unas buenas condiciones económicas para Emma.

En un principio, Murray le ofreció la posibilidad de publicar según el modelo de edición tradicional: 450 libras a cambio de los derechos de Sentido y sensibilidad, Mansfield Park y Emma, pero Austen declinó la oferta, prefiriendo, una vez más, recurrir a la publicación en comisión.

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Portada de la primera edición de Emma (1815).

Así, de la mano de Murray, el 23 de diciembre de 18155En la edición figura 1816 por estar próximo el final de año. se lanzaría una tirada inicial de 2000 ejemplares de Emma —más doce copias de cortesía—, vendiéndose a 21 chelines. De aspecto similar a la edición de Mansfield Park, como dato anecdótico cabe mencionar que la misma estaba dedicada al príncipe regente, gran admirador de las novelas de Jane Austen.

En este caso, Austen apostó por una «agresiva» campaña de marketing para su lanzamiento: Durante los días previos al mismo, fueron varios los periódicos que publicaron anuncios relativos al mismo, generando con ello gran expectación entre sus seguidores.

El propio John Murray sería también quien, unos meses más tarde, se encargaría de gestionar la segunda edición de Mansfield Park. La tirada fue de 750 copias y, para la ocasión, Austen, quien también editaba sus propios textos, llevó a cabo una concienzuda tarea de corrección y reescritura. No obstante, la calidad final, aunque un poco mejor, tampoco fue la deseada, ya que, de nuevo, el trabajo de impresión corrió a cargo de varios tipógrafos.

Su precio se mantuvo en 18 chelines, y The Morning Post se hizo eco del lanzamiento el 19 de febrero de 1816. Sin embargo, y a diferencia de la aclamada Emma, con la que obtuvo unas ganancias de 373 libras, las ventas no marcharon tan bien como se esperaba, lo que generó pérdidas a la autora.

Tras el fallecimiento de Jane Austen, el 17 de julio de 1817, sus hermanos, Henry y Cassandra, negociarían con el propio Murray la publicación, también en comisión, de La abadía de Northanger y Persuasión. Ambas novelas saldrían a la venta en diciembre de ese mismo año.

Así pues, tanto en vida como de forma póstuma, buena parte de las obras de Jane Austen fueron fruto de la publicación en comisión. Sin duda, una referencia inmejorable para las autoras de novela romántica autopublicadas 😉.

Ahora cuéntame, ¿conocías esta faceta indie de Jane Austen? ¿Qué te ha parecido?

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Fuentes consultadas:
• Jane Austen in Vermont.
• Jane Austen Society of North America.
• Wikipedia.
Fuente de las imágenes:
• Wikimedia Commons, todas ellas de dominio público.

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